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Las neoplasias son un problema común en la práctica veterinaria de pequeños animales. Como consecuencia de los progresos en el equipamiento de las clínicas veterinarias generales y las investigaciones acerca de las causas de las enfermedades caninas y felinas, el diagnóstico de neoplasias son cada vez más frecuente. Si bien desconocemos las cifras exactas acerca de la incidencia de tumores en perros y gatos, las estimaciones conservadoras sugieren que 1 de cada 10 perros o gatos desarrollará un tumor durante su vida. Los escasos estudios epidemiológicos acerca de neoplasias realizados en pequeños animales en general se refieren a los perros.

Un estudio postmortem realizado en EE.UU. en 2000 perros reveló que el cáncer era la causa más común de muerte, ya que es responsable de alrededor del 23% de los decesos. Un estudio más reciente fundamentado en las respuestas a un cuestionario realizado en el Reino Unido (RU), halló que el 16% de los perros había muerto a causa de cáncer. El cáncer fue la causa de muerte identificada con mayor frecuencia en perros de ambos sexos, aunque la enfermedad cardiaca tuvo importancia similar en machos castrados.

Otro estudio realizado en fecha reciente en el RU acerca de la incidencia de tumores en una población de perros asegurados aportó información actualizada sobre la distribución de los tipos tumorales.

Los hallazgos indicaron que la piel y los tejidos blandos son los sitios más comunes de desarrollo tumoral, seguidos por la glándula mamaria, los tejidos hematopoyéticos
(incluyendo los linfoides), el aparato urogenital, los órganos endocrinos, el tubo alimentario y la orofaringe. Estos resultados son similares a los informados por Dorn y otros autores en California, quienes realizaron un estudio de probabilidades sobre los datos combinados de diagnóstico de neoplasia en prácticas veterinarias de determinadas áreas del país y del examen histológico realizado en un laboratorio central con el fin de calcular la población en riesgo. La piel, la glándula mamaria y los tejidos hematopoyéticos fueron los tres sitios más comunes de desarrollo de cáncer en este estudio.

En el trabajo realizado en el RU los tres tipos tumorales más comunes fueron benignos. Este estudio halló predominio del histiocitoma cutáneo canino, seguido por el lipoma y el adenoma, y éstos a su vez por el mastocitoma y el linfoma.

En el RU no se dispone de cifras epidemiológicas actualizadas equiparables concernientes a los gatos. En otros estudios, el linfoma y otros tumores hematopoyéticos fueron los tipos tumorales más comunes y mucho más frecuentes que en los perros. Si bien los tumores de la piel y los tejidos blandos son importantes en los gatos, las neoplasias malignas como el carcinoma de células escamosas y el sarcoma de tejidos blandos parecen ser más comunes que las lesiones benignas. Los tumores mamarios son menos frecuentes en gatos, pero son malignos en una mayor proporción.

La demanda de tratamiento de mascotas con cáncer es creciente y parece probable que esta tendencia continúe en el futuro cercano, en tanto más animales estén cubiertos con seguros que incluyan los costos del tratamiento.
Los métodos convencionales de tratamiento oncológico en animales, como ocurre en los seres humanos, comprenden la cirugía, la radioterapia y la quimioterapia. Estas técnicas, sin embargo no necesitan ser empleadas en forma aislada.

En realidad, la comprensión creciente de la biología del cáncer ha dejado claro que la combinación de la extirpación quirúrgica de una masa primaria, mas quimioterapia dirigida a la enfermedad sistémica, es la manera más lógica y potencialmente eficaz de manejar los tumores malignos.

El manejo del cáncer en animales también busca prolongar el tiempo libre de enfermedad y la sobreviva, pero tiene el objetivo de lograr una buena calidad de vida. Todas las modalidades de tratamiento se han adaptado para cumplir dicho objetivo y si se considera que el animal está sufriendo, es posible interrumpir el tratamiento.
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